Neptun und seine Ringe werden vom Webb-Teleskop in einem auffallenden neuen Licht gezeigt | Astronomie

Das James-Webb-Weltraumteleskop hat seinen Blick vom tiefen Universum auf unser heimisches Sonnensystem gerichtet und ein Bild eines leuchtenden Neptuns und seiner zarten, staubigen Ringe aufgenommen, die seit Jahrzehnten nicht mehr zu sehen sind.

Das letzte Mal, als Astronomen einen so klaren Blick auf den sonnenfernsten Planeten hatten, war, als die NASA-Raumsonde Voyager 2 1989 als erste und einzige Raumsonde nur wenige Stunden lang an dem Eisriesen vorbeiflog.

Jetzt hat Webbs beispiellose Infrarot-Bildgebungsfähigkeit neue Einblicke in die Atmosphäre von Neptun geliefert, sagte Mark McCaughrean, leitender Berater für Wissenschaft und Exploration bei der Europäischen Weltraumorganisation.

Das Teleskop „entfernt alle Blendlichter und den Hintergrund“, so dass „wir damit beginnen können, die atmosphärische Zusammensetzung des Planeten herauszukitzeln“, sagte McCaughrean, der seit mehr als 20 Jahren am Webb-Projekt arbeitet.

Neptun erscheint in früheren Bildern, die vom Hubble-Weltraumteleskop aufgenommen wurden, aufgrund von Methan in seiner Atmosphäre tiefblau.

Nebeneinander Fotos von Neptun, aufgenommen von Voyager 2 im Jahr 1989, Hubble im Jahr 2021 und Webb im Jahr 2022. Foto: AP

Nahinfrarot-Wellenlängen, die von Webbs Haupt-NIRCam-Bildgeber erfasst wurden, zeigen den Planeten jedoch als grauweiß, mit eisigen Wolken, die über die Oberfläche ziehen.

“Die Ringe reflektieren im Infraroten stärker”, sagte McCaughrean, “also sind sie viel leichter zu sehen.”

Das Bild zeigt auch ein „faszinierendes Leuchten“ nahe der Spitze von Neptun, sagte die NASA in einer Erklärung. Da der Planet von der Erde weg geneigt ist und 164 Jahre braucht, um die Sonne zu umrunden, müssen Astronomen seinen Nordpol noch genau betrachten.

Webb sah auch sieben von Neptuns 14 bekannten Monden. Über Neptun in einem verkleinerten Bild scheint ein sehr heller, stacheliger Stern zu sein, aber eigentlich ist es Triton, Neptuns seltsamer und riesiger Mond, umgeben von Webbs berühmten Beugungsspitzen.

Neptun und sieben seiner 14 bekannten Satelliten, darunter Triton (oben links).
Neptun und sieben seiner 14 bekannten Satelliten, darunter Triton (oben links). Foto: Space Telescope Science Institute/ESA/Webb/AFP/Getty Images

Triton, der größer ist als der Zwergplanet Pluto, erscheint heller als Neptun, weil er mit Eis bedeckt ist, das Licht reflektiert. Unterdessen „absorbiert Neptun das meiste Licht, das auf ihn fällt“, sagte McCaughrean.

Da Triton Neptun rückwärts umkreist, wird angenommen, dass es einst ein nahe gelegenes Kuipergürtelobjekt war, das in der Umlaufbahn des Planeten eingefangen wurde. „Es ist also großartig, hinzugehen und einen Blick darauf zu werfen“, sagte McCaughrean.

Während Astronomen das Universum nach anderen Planeten wie unserem eigenen absuchen, haben sie herausgefunden, dass Eisriesen wie Neptun und Uranus in der Milchstraße am häufigsten vorkommen. „Indem wir diese sehr detailliert beobachten können, können wir unsere Beobachtungen anderer Eisriesen einbringen“, sagte McCaughrean.

Webb ist seit Juli in Betrieb und ist das leistungsfähigste Weltraumteleskop, das jemals gebaut wurde, und hat bereits eine beispiellose Fülle von Daten veröffentlicht. Wissenschaftler hoffen, dass es ein neues Zeitalter der Entdeckung einläutet.

Forschung auf der Grundlage von Webbs Neptun- und Triton-Beobachtungen wird für das nächste Jahr erwartet.

“Die Art von Astronomie, die wir jetzt sehen, war vor fünf Jahren unvorstellbar”, sagte McCaughrean.

„Natürlich wussten wir, dass es das tun würde, wir haben es dafür gebaut, es ist genau die Maschine, die wir entworfen haben. Aber plötzlich Dinge bei diesen längeren Wellenlängen zu sehen, die vorher unmöglich waren … das ist absolut außergewöhnlich.“

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