Laut einer Studie schmilzt der „Weltuntergangsgletscher“ schneller als bisher angenommen

Ein Gletscher in der Größe Floridas in der Antarktis, der den globalen Meeresspiegel dramatisch ansteigen lassen könnte, löst sich laut einer am Montag in der Zeitschrift Nature Geoscience veröffentlichten Studie schneller auf als erwartet.

Eine Gruppe internationaler Forscher hat den historischen Fußabdruck des Thwaites-Gletschers in der Westantarktis kartiert, der aufgrund der massiven Auswirkungen, die sein Zusammenbruch aufgrund wärmerer Temperaturen haben würde, als „Gletscher am Ende der Welt“ bezeichnet wird. Sie fanden “außergewöhnlich schnelle Rückzugsraten in der Vergangenheit”, darunter irgendwann in den letzten zwei Jahrhunderten eine Periode, in der sich der Gletscher um 1,3 Meilen pro Jahr zurückzog. Das ist doppelt so schnell wie die Pullback-Rate, die in den 2010er Jahren gefunden wurde.

„Thwaites hält wirklich an seinen Nägeln fest, und wir sollten in Zukunft mit großen Veränderungen auf kleinen Zeitskalen rechnen, sogar von einem Jahr zum nächsten, sobald der Gletscher hinter einen flachen Grat in seinem Bett zurückgeht“, British Antarctica. Robert Larter von Survey, ein Co-Autor der Studie, in einer Pressemitteilung, die der Veröffentlichung der Studie beilag.

Laut den an der Forschung beteiligten Wissenschaftlern könnte der Nachhall dieses Schmelzens enorm sein. „Sie können Thwaites nicht entfernen und den Rest der Antarktis unberührt lassen“, sagte Alastair Graham, Meeresgeologe an der University of South Florida und Mitautor der Studie.

Ein Forschungsschiff im Wasser am Rande des östlichen Thwaites-Schelfeises in der Antarktis.

Das Forschungsschiff Nathaniel B. Palmer arbeitet 2019 am Rand des östlichen Thwaites-Schelfeises in der Antarktis. (Titelbilder via ZUMA Press)

Der Thwaites-Gletscher ist einer der breitesten der Erde, aber er ist nur ein kleiner Teil des westantarktischen Eisschilds, der laut NASA genug Eis enthält, um den Meeresspiegel um bis zu 16 Fuß anzuheben, wenn er schmelzen würde.

Thwaites basiert eher auf dem Meeresboden als auf Land, wodurch es aufgrund des sich erwärmenden Wassers besonders anfällig für Schmelzen ist. Im Jahr 2020 entdeckten Wissenschaftler, dass warmes Wasser den Unterlauf von Thwaites zum Schmelzen brachte. Frühere Studien haben gezeigt, dass bis zu 90 % der durch Treibhausgasemissionen verursachten Erwärmung von den Ozeanen absorbiert werden und dass sich die Ozeane schneller erwärmen als bisher angenommen.

Die Thwaites-Schmelze macht laut der Environmental Protection Agency bereits etwa 4 % des jährlichen Meeresspiegelanstiegs aus, der derzeit etwa 0,12 bis 0,14 Zoll pro Jahr beträgt. Mehr als 40 % der Weltbevölkerung lebt innerhalb von 60 Meilen von der Küste entfernt, viele davon in Gebieten, die bei einem Anstieg des Meeresspiegels um mehr als 3 Fuß überschwemmt würden.

Ein einsamer Seehund ist von oben auf einer Eisscholle zu sehen.

Eine einsame Robbe auf einer Eisscholle vor dem östlichen Thwaites-Schelfeis in der Antarktis im Jahr 2019. (Titelbilder über Zuma Press)

Dies ist nicht das erste Warnzeichen dafür, dass Thwaites aufgrund steigender globaler Temperaturen in einem prekären Zustand sein könnte. Satellitenbilder, die Ende letzten Jahres aufgenommen wurden, zeigen, dass ein Schelfeis im östlichen Teil des Gletschers Anzeichen von Rissen aufweist.

„Die Dinge entwickeln sich hier sehr schnell“, sagte Ted Scambos, ein Glaziologe an der University of Colorado Boulder und Leiter der International Thwaites Glaciers Collaboration, damals gegenüber Reportern. “Es ist entmutigend.”

Die an dieser Studie beteiligten Forscher warnten davor, dass sich das Schelfeis vom Meeresboden lösen und möglicherweise zum Einsturz der Eisklippe führen könnte, ein Prozess, der dann weiteres Schmelzen auslösen würde. “Es würde sich selbst tragen und bei bestimmten Gletschern zu einem erheblichen Rückgang führen”, sagte Anna Crawford, Glaziologin an der University of St. Andrews, zum Zeitpunkt der Veröffentlichung dieser Studie, einschließlich Thwaites.

Graham sagte, sein Team könne nicht sicher vorhersagen, ob sich der Thwaites-Gletscher vollständig auflösen werde, aber die Reduzierung der Emissionen sei entscheidend, um das Risiko zu verringern.

„Im Moment können wir etwas dagegen tun, besonders wenn wir verhindern können, dass der Ozean wärmer wird“, sagte er.

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